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QUE VER EN LALIBELA: GUÍA COMPLETA DE LAS IGLESIAS SUBTERRANEAS

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Lalibela es el epicentro espiritual de Etiopía y el atractivo número uno de cualquier itinerario en el norte del país. En esta guía completa, te comparto todos mis consejos sobre qué iglesias visitar y qué ver en Lalibela, así como tips fundamentales para lidiar con el escenario social y su delicado equilibrio con el turismo.

Se trata de 11 iglesias talladas en la roca viva bajo el nivel del suelo por el Rey Lalibela (Siglo XIII), para que los cristianos etíopes no tuvieran que afrontar el extensa y peligroso peregrinaje hasta Jerusalén.

Hasta nuestros días, Lalibela se mantiene como un centro vivo de peregrinación. Vas a ver monjes bendiciendo transeúntes por la calle, bodas en tiendas montadas en medio de la calle, bautismos, incluso exorcismos.

Lo que tenés que saber es que, aunque es un sitio que fue declarado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO en 1978, Lalibela es una ciudad de rituales vivos y demoledores, el corazón cincelado en piedra de Etiopía, y no un museo.

De hecho, todo viaje a Lalibela conlleva estrés, estafas, hacinamiento, mendigos, más estafas. Y aún así, es un sitio genuino y mágico que no deberías perderte. Si estás pensando en visitar Lalibela, deberías ir mentalizándote para esta complejidad.

A continuación, te cuento todo lo necesario sobre qué ver en Lalibela.

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Monjes en una de las iglesias subterráneas. llevá linterna, no vayas a pisar un monje.

Mejor época para visitar Lalibela

Yo visité Lalibela en mayo, aunque pensándolo bien, más que el mes del año, deberías planear tu visita en función del día de la semana, teniendo en cuenta que, al ser un centro religioso, los domingos son los días más interesantes. ¡Haz lo que sea para coincidir un domingo!

Si querés presenciar una auténtica peregrinación, visitá durante el Timkat, un festival religioso etíope que tiene lugar cada 20 de enero.

Cómo llegar a Lalibela

Si llegaste a Etiopía con Ethiopian Airlines tenés tarifa reducida para vuelos internos y podés volar desde Addis Abeba (2.5 horas) por 100 USD.

En bus, el tema es más trabajoso. Salen buses desde Addis Abeba a Lalibela todos los días, desde la Plaza Meskel, pero son dos días de malos caminos, con parada para dormir en Dessie.

Si venís de Bahir Dar como nosotros tenés que cambiar de buses en Gashena, donde podés hacer noche en hoteluchos básicos por 4 dólares. El tramo de Gashena a Lalibela sigue sin pavimentar.

Este fue mi camino, pero preferí hacerlo en autostop, que en África resulta más cómodo y menos estresante que los buses.

Bus atascado en el barro en la ruta a Lalibela.

Check list para viajar a Lalibela

Seguro de viaje. Deberías tener un seguro de viaje, más en tiempos pandémicos. Te lo puede exigir el personal de la aerolínea antes de embarcar o al llegar a destino como requisito excluyente. Además, cualquier accidente o problema de salud que requiera la más mínima internación te puede costar mucho más caro. Te recomiendo:

Desde Latinoamérica: te conviene cotizar desde el buscador de Asegura tu Viaje, que tiene una amplias opciones con buena relación calidad-precio. Ventajas: tienen medios y facilidades de pago que se adaptan al contexto latinoamericano. Son los que yo uso.

Desde Europa y resto del mundo: si vivís en Europa, te recomiendo IATI, que tiene planes con excelente cobertura que cubre senderismo, deportes extremos, robo de tecnología, test PCR gratis y gastos de cuarentena por COVID positivo (son casi los únicos que lo cubren). Además, por ser lector de Acróbata del Camino, tienes un 5% de descuento.

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Tarjetas para extraer dinero sin comisiones. La moneda de Etiopia es el Birr (ETB), y como pocos comercios aceptan débito, es conveniente ir extrayendo efectivo a medida lo usas, aunque el mejor cambio lo vas a tener cambiando efectivo en el mercado negro.

Yo uso la tarjeta tarjeta N26 para no pagar comisiones al extraer dinero desde el extranjero ni perder en el cambio de divisa al pagar con débito. Se volvió rápidamente mi favorita para países donde la divisa no es el euro. Lógicamente, esta opción te sirve si vivís en Europa o cobrás trabajos remotos en euros.

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Saint George es la más visitada de las iglesias de Lalibela.

Precio de la entrada a Lalibela

El valor de la entrada es de 50 USD, y te da acceso a las 11 iglesias. No hay descuento para estudiantes a pesar de que debería haberlo al menos con la tarjeta ISIC, siendo que es un sitio UNESCO.

La entrada es válida por cinco días, pero tres son suficientes para ver casi todo. Los tickets los pagás en Birrs al valor de cambio del día, y tenés que llevar tu pasaporte, y presentarlo junto al ticket en cada iglesia.

Todas las iglesias abren de 8 a 12 y de 14 a 17. Al ingresar a cada iglesia un guardia controla que tengas los tickets, a veces de manera poco amistosa.

Dentro, los monjes suelen exigir propina a cambio de las fotografías y de mostrarte sus reliquias (cruces antiguas y biblias) aunque en realidad las iglesias reciben parte de la entrada. Queda en ti si darles o no.

Aviso previo: turismo, estrés y autenticidad en Lalibela

casamiento en Lalibela
No te extrañe si, mientras caminas por Lalibela, sos invitado a un casamiento.

Que esto no te detenga ni haga cambiar de parecer. Hay mucho que ver en Lalibela, pero tenés que estar al tanto de algunas cuestiones.

Primero, todo el mundo va a intentar estafarte. Es así, y te juro que no exagero entorno a un caso estadístico personal sino que es una constante.

Con sólo poner un pie en la ciudad sufrí el asedio constante de todos, todo el tiempo, intentando tironearme para un hotel o venderme sus servicios de guía. Ponelo así: es lo más parecido que vas a vivir a una emboscada zoombie.

Los niños se te van a acercar conmovedoramente a pedirte dinero. Los que no te piden dinero te piden útiles escolares, que luego revenden a las librerías locales. Algunos te invitarán a su casa para la ceremonia del café, y luego toda su familia a coro intentará extraerte dinero.

Si quieres patrocinar la educación, podrías mejor contactar a los maestros de la escuela y consultar qué útiles necesitan. Hay que decir que el gobierno ha intentado combatir la mendicidad en varias ocasiones, sin éxito, y no deberías dejar que te culpa refuerce el problema.

Los restaurantes tienen un sistema dual de precios para locales/extranjeros, algunos incluso yendo tan lejos como para tener menús paralelos impresos con precios distintos.

Dicho esto, visitar Lalibela es imprescindible, y todo lo anterior un precio justo por una experiencia auténtica. África no se maquilla para los turistas. No se puede, como en otras partes, rapiñar la belleza para nuestro Instagram y salir ilesos.

Lalibela, como casi toda Africa, no ve ganancia alguna en generar una zona de confort para el turismo. Por más patrimonio UNESCO que sea, la belleza linda inextricablemente con la dura realidad social, lado a lado. Las cicatrices que ello deja en la entereza moral de quien visita es algo sobre lo que profundizo en Africa I: el tiempo de los ritos.

Qué ver en Lalibela: las iglesias monolíticas

Es difícil saber por dónde empezar, con tantas iglesias. Seguramente ya has visto alguna foto de Bet Giyorgis (San Jorge), la más fotografiada y la que aparece en todas las postales, un monolito en forma de cruz, de 12 metros de altura.

Aunque es una de las más espectaculares, no quiero que un lector de mi blog se conforme con lo obvio, y por eso te daré información de otras joyitas. Aquí debajo te comparto mi lista de iglesias favoritas que ver en Lalibela.

¿Cuántos días se necesitan para visitar Lalibela? Yo te diría que tres: dos para ver todas las iglesias sin saturarte y uno para las excursiones adyacentes o para simplemente caminar y absorber el lugar.

Abajo te dejo toda la info sobre cuales son las mejores iglesias que visitar en Lalibela.

Tip Acróbata: te recomiendo llevar una linterna para apreciar los frescos de las zonas más oscuras de las iglesias, y también repelente, ya que en las alfombras centenarias anidan infinitas pulgas y vas a estar descalzo: los zaptos en las iglesias de Lalibela siempre se dejan fuera.

Iglesia Medhane Alem

Medhane Alem (Slavador del Mundo, en amhárico) es la iglesia cavada en piedra más grande del mundo y uno de los imperdibles que ver en Lalibela. Se trata de un espacio amplio, rústico y macizo, que remite a las iglesias-cueva de los primeros cristianos. Eso no debería extrañar a nadie: Etiopía fue el segundo caso de conversión oficial al cristianismo luego de Armenia.

Tiene 11 metros de altura (que en Lalibela significa hacia abajo) y 34 columnas rectangulares que le dan un aspecto de templo griego.

Dentro, encontrarás al cura bajo la luz tímida y troquelada que entra por las ventanas de piedra, custodiando un relicario donde se encuentra la cruz de Lalibela, una cruz de 7 kg de oro macizo. Te la dejará ver a cambio de una propina.

Mi consejo es que la visites el domingo a las 6 de la mañana en ocasión de la misa, en lugar de la más turística Bet Giyorgis. Vas a ver a las muchedumbres con túnicas blancas, símbolo de pureza, acercarse espectralmente y luego besar los muros y escalones de la iglesia, con cruces de ceniza dibujadas en sus frentes.

Eso fue lo que hicimos nosotros y terminamos presenciando nada menos que un exorcismo, experiencia que cuento con más detalle en mi libro, y más rápidamente en este post.

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Los cantos rituales en geez, junto con las velas etilo bengala de cancha son ingredientes infaltables de una misa en Lalibela.

Iglesia Bet Maryam

Desde Medhane Alem, un túnel al estilo trinchera de la Primera Guerra Mundial conecta con Bet Maryam, dedicada a la Virgen María. En sus pasadizos, encontré monjes etíopes rezando en la oscuridad, aferrados con recelo a su linaje inmutable de ascetismo y frugalidad.

La escasa luz apenas deja apreciar los frescos de ángeles con rostros amáricos y otros simbolismos llegados hasta allí desde todo el mundo: ventanas con forma de esvástica, un bajorrelieve de San Jorge lanceando al dragón y dos toros –uno blanco y uno negro- simbolizando la incesante lucha entre el bien y el mal.

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Bet Maryam, una de las joyas que ver en Lalibela

Iglesia Bet Golgotah

Es famosa por contener importantes ejemplos de arte escultórico, notablemente santos en bajorrelieve. Por momentos cuesta distinguir entre los santos empotrados en los muros desgastados y la inmovilidad de los diáconos de carne y hueso, postrados entre biblias y bastones en los rincones.

Iglesia Bet Uraiel

Es muy pequeña y buena parte de los viajeros la pasa por alto, quizás porque abrió recién en 1998 como iglesia ya que era una cámara usada como depósito. Se llega por el túnel que parte de la facahad oeste de Bet Golgotah, pasando por la tumba simbólica cavada para Adam. Te la recomiendo porque el cura me pareció inusualmente amable y, como posó solito para la foto sin pedir nada a cambio, logró que le diéramos la propina acumulada que le negamos a otros santones prepotentes.

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Un monje en Bet Uraiel nos muestras los tesoros de la iglesia.

Iglesia Bet Amanuel

Bet Amanuel es seguramente la iglesia con hechura más refinada que ver en Lalibela, al punto que los investigadores sugieren que debe haber sido la capilla de la familia real. También es notable por replicar el estilo aksumita. Sus muros están alineados con tumbas de peregrinos medievales que solicitaron ser enterrados en el templo.

Iglesia Bey Giyorgis

Ahora sí, la iglesia más famosa que ver en Lalibela. Está dedicada a San Jorge, y tiene forma cruz proyectada. Tiene 12 metros de lado y 15 de alto, y su forma de cruz greiga fue calculada con una perfección tal que no requirió columnas internas.

Bet Giyorgis representa el apogeo de la tradición de iglesias cavadas de Etiopía, es la obra maestra. Dentro el maqda (relicario) conserva dos cruces de madera de olivo de 800 años de antigüedad.

El estado de preservación de Bet Giyorgis es tan bueno que la UNESCO no consideró necesario el techo que protege a las otras iglesias y que tan feo sale en las fotos.

Dentro, no te pierdas, el fresco de San Jorge lanceando al dragón, del siglo XVI. La mejor hora para visitar es al atardecer.

En la puerta de Bet Giyorgis nos encontramos con un casamiento, al que fuimos invitados, y terminamos bebiendo y comiendo en una tienda cercana.

Guías para visitar las iglesias de Lalibela. En la boletería de las iglesias podés encontrar guías reales con licencia, buen manejo del inglés y entrenamiento, a razón de 30 dólares por día. Es un gasto extra, pero creo que vale la pena para no perderse la constelación de misterios y detalles que encierran las iglesias. No se te ocurra contratar guías por la calle porque son sólo buscavidas.

Iglesia de Bet Amanuel, en Lalibela

Que ver en Lalibela: excursiones

Hay algunas excursiones posibles, más allá de todo lo que hay que ver en Lalibela en sí, que podrías dejar para un tercer día.

Bet Yemrehanna Kristo

Una iglesia enmarcada en una cueva natural que sirvió de modelo para las de Lalibela, aunque no se trata de una iglesia tallada en roca sino construida en material y madera de olivo. Hoy es un lugar tranquilo, que recibe menos peregrinos que la ciudad. Está junto a una aldea tradicional de chozas circulares de piedra que bien merece una visita.

El precio de la excursión es de 40 USD por el vehículo, más unos 15 USD por el guía. La entrada a la iglesia cuesta otros 10 USD. Está a hora y media de la ciudad y no hay transporte público.

Trekking al Monasterio de Asheton Maryam

Este monasterio queda a 5 km de Lalibela y vale la pena tanto por el monasterio, donde el monje residente te mostrará las reliquias del caso, como por la caminata, que es trabajosa, pero que compartirás con peregrinos locales.

Entrada al monasterio: 20 USD.

Si te gusta el senderismo, quizás te sriva esta agencia de turismo comunitario local, con organiza trekkings a varias aldeas vecinas a razón de 50 USD por persona/día.

La caminata al monasterio de Asheton Maryam vale tanto por la meta como por el camino en sí.

Donde alojarse en Lalibela

Red Rock Lalibela. Un lugar sencillo y agradable a buen precio, a 10 minutos a pie de las iglesias. Tienen un lindo jardín y el personal es amable. La contra: el restaurante, tardan una eternidad en traerte los platos (pero no te preocupes que te recomendaré otros).

VER PRECIO ACTUAL Y DISPONIBILIDAD

Mezena Resort & Spa. Un hotel del lujo con piscina, spa y bar, además de habitaciones con vista al valle y las iglesias a lo lejos. Y a precios de hostel de la Costa Amalfitana J. En realidad, con ya decir que las ducha son de agua caliente debería ser suficiente: algo verdaderamente raro en Etiopía, y algo que se agradece en un pueblo de montaña que está a más de 2600 metros. Lejos, el mejor alojamiento de Lalibela.

VER PRECIOS Y DISPONIBILIDAD

Donde comer en Lalibela

7 Olives. En pleno centro, ideal para una pausa de almuerzo entre iglesia e iglesia. Buenoas opciones vegetarianas y platos tradicionales. Tienen hasta hamburguesas. Con los datos que te estoy tirando, mínimo me mandás una postal desde Etiopía.

Ben Abeba. A 15 minutos del centro, este restaurante moderno es propiedad de una escocesa y su pareja etíope, y está en la cima de una colina, con excelentes vistas del amanecer y atardecer. Ideal para desayunar. Menú con platos europeos que, al menos después de 3 meses en Etiopía comiendo injera, agradecí persignándome.

Espero esta guía sobre qué ver en Lalibela y alrededores te haya sido de utilidad. ¿Me faltó algo? ¿Estuviste recientemente y tienes info fresca? Estaré muy agradecido si nos compartes en los comentarios.


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Acerca del Autor

Juan Pablo Villarino

Desde el 1 de mayo de 2005 recorro el mundo como mochilero para documentar la hospitalidad y la vida cotidiana de los destinos más insólitos a través de mis crónicas. Escribo libros de viaJe para contribuir a la revolución nómada.

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